Quanttus的失败传奇:苹果、Alphabet等巨头的产品都有它的影子

发布日期:2019-07-16

【猎云网(微信号:ilieyun)】11月13日报道(编译:张晓敏)

2012年,来自马萨诸塞州剑桥市的企业家和学者们制定了一项计划,该计划的目的是攻克健康技术中的一个难题。

他们希望制造一款可以全天候监测用户血液和其它生命体征的腕戴式设备,这在当时听起来像一部科幻小说一样。在美国,有三分之一的人受到高血压的困扰,这可能引起心脏病、中风、肾脏疾病和其它并发症。

一旦成功,他们不仅可以获得数十亿美元的收益,还可以为可穿戴计算设备领域带来新的变革。

他们因此成立了Quanttus,该企业吸引了美国最有才华的工程师、设计师和科学家。不到四年,他们就设计出一款带有模拟指针的手表,从外表来看,这就是一款经典的手表,事实上,这款手表的背面装有加速计和心率传感器。

但是早期临床实验的数据并不理想,产品上市前,企业便由于资金不足无法正常运营,最终在2016年春季宣告倒闭。

Quanttus死了,但它的梦想还在。这家失败的创企中走出了很多杰出的员工,他们加入了世界顶级消费技术公司的医疗保健部门。

Quanttus的一名联合创始人David He曾是麻省理工学院的研究员,后来带着三位顶级工程师进入Alphabet健康科技部门Verily,并成为技术主管。他的科研伙伴Eric Winokur则是进入了苹果公司,成为了苹果心率监测手表的工程师。

Yoky Matsouka曾是Quanttus的首席执行官,他在2016年加入了苹果健康部门,第二年又进入了Alphabet家居自动化部门Nest并担任首席技术官。Jordan Rice曾负责Quanttus的硬件管理和团队运营,他目前是耐克的硬件主管。Maulik Majmudar是一位心脏病专家,他曾负责Quanttus的临床研究,今年八月进入了亚马逊的健康科技部门。Euan Thompson曾是Quanttus的董事会成员兼临时的首席执行官,他在离开三星的数字健康部门后进入强生工作。其他人分别进入Facebook、微软、Fitbit、AthenaHealth和Chan Zuckerberg Initiative等公司工作,这些信息还在不断更新中。

以上列出的大部分公司都有血压监测项目。

据知情人士透露,Verily、微软、苹果和三星等公司都设立了针对血压监测问题的团队,而且苹果、微软和三星还拥有该领域的一项或多项专利。

因为三星针对血压问题与加州大学旧金山分校开展了合作,所以它的信息最为公开透明。三星健康战略和研发副总裁Jack Ahn在采访中表示:“传感器技术发展迅速,我们对此颇为关注,希望这有助于制造可穿戴血压监测设备。”

Grand View Research在2017年5月的报告显示,到2025年,血压监测的市场空间将达到120亿美元,这意味着率先突破该领域的人会获得丰厚的收益。也有一些投资者表示,如果能够在可穿戴设备中嵌入更多有潜力的应用,这个数值可能达到400亿美元。

如果这些科技巨头取得成功,Quanttus可能会成为General Magic之后最具影响力的失败科技创企。General Magic在90年代初便预言了移动革命,该公司的成员包括安卓联合创始人安迪·鲁宾、iPod创造者和Nest联合创始人Tony Fadel以及eBay的创始人Pierre Omidyar。

为了深入了解Quanttus,外媒采访了该公司的九名员工和董事会成员。

他们分享了很多与Quanttus有关的内容,例如,公司在2015年首次公开募股后与Fitbit就收购问题进行了高层会谈,Quanttus曾与苹果、Fitbit和三星就潜在合作、投资等问题进行过秘密会谈,这让员工以为公司在密谋大事。

从实验室到与苹果的会晤

和其它医疗技术创企一样,Quanttus的雏形是实验室里的一个项目。

2012年。麻省理工学院的博士新生David He认为心冲击描记器(BCG)可以测量心脏抽血时身体轻微的振动,因此也许可以利用光学传感器和心冲击描记器测量血压。连续创业者Shahid Azim和资深技术专家Richard Bijjani均支持他的想法。

他设计出产品雏形可以从耳朵里测量心脏的电信号,这在学术界产生了一些影响,但是他的最终理想是帮助高血压患者。

David He的灵感来自于20世纪50年代的低摩擦床的老照片,医生可以在低摩擦床上测量病人心脏跳动产生的后坐力,进而判断心脏功能。他告诉记者:“当你伸出手臂后,它会移动,就是这个原理。”

2012年,测量运动的加速度计的敏感度大幅度提高,恰巧Quanttus的创始人与制造这些传感器的芯片制造商联系甚密,而他们也对医疗应用产生了兴趣。这意味着这一想法产生的时机很合适。

随着这一想法的日渐成熟,创始人Azim开始寻找风险投资家。幸运的是,硅谷投资者Vinod Khosla很快注意到了他们,Vinod已经投资了Jawbone和AliveCor等公司,他还想继续挺进健康科技领域。

Khosla认为这个美好的理想足以吸引一个约300万美元的小种子轮融资,他们的学术理想将转化成一个创企。

Azim回忆道:“2012年12月的第一周,我遇到了Vinod,并且一直追赶他到电梯间,最终我们和他谈了一个多小时。”

在这笔资金的支持下,Quanttus开始招募硬件设计师和产品智囊团。大多数人都是为了一份工作和原始股加入公司,少部分人是被Khosla劝服。

然而,很多大型科技公司对这一消息嗤之以鼻。

2013年秋季,Quanttus的三位高管去库比蒂诺见了一位苹果的朋友,他们与之分享了与腕戴设备相关的一些细节。然而,这只是一次非正式的见面,仅有6名员工的Quanttus还没打算公开计划。

当他们在会议室里陈述时,他们的血压技术问题遭到了大约30名苹果员工的质疑。

尽管没有建立正式合作关系,Quanttus和苹果的员工还是会定期召开会议。一位被访者给出了一部分数据,另一位则分享了两家公司就联合开发血压项目进行的交流。虽然苹果对此保持沉默,但这些确实发生过。

2014年9月,也就是两年之后,苹果推出了腕表,虽然还没有血压监测功能,但这款腕表已经有了健康追踪等功能。

前期,Quanttus团队也会定期访问三星,三星在2015年曾提出过投资意向,但被公司董事会拒绝了。

也有人说,Fitbit的首席执行James Park也想收购Quanttus,但双方无法就收购条款达成一致。

退守实验室

在苹果等巨头公司抛出橄榄枝的同时,Quanttus一直在尝试设计一款能够吸引患有高血压的老年人的时尚智能手表。

Quanttus团队拒绝运动型设计,他们也不想融入高科技元素。

相反,他们设计出的设备看起来就像是一款手表,背面安装有显示器。当使用者戴上腕表后,显示屏会关闭,这就是一个基本款的手表。

Quanttus之前的员工表示,直到今天,都很难找到可以做出这款腕表的制造商。LG在2018年3月发表的手表也只是很接近Quanttus曾经的设想。

硬件团队面临的另一大挑战是电池寿命问题。

人们的血压在夜间会降低,但每隔20分钟用传统的仪器测量血压是一件很不方便的事情。然而,测量夜间血压又是很有必要的,因为那些血压在夜间低于正常值的人容易患上心血管疾病。

在夜间测量血压意味着设备电池的续航时间要不少于24个小时。

据知情人士透露,Quanttus在不断研究后,终于制作出一款续航时间在4到5天左右的电池。电池在经历小规模测试后效果良好,于是Quanttus计划在上市前再通过整合低功耗芯片来强化电池续航。

相比之下,如今的设备功能更加强大。Fitbit的健康追踪器可以工作5到7天;苹果的腕表续航时间大约是2天,它不仅可以监测生命体征,还可以发送、接受信号并且联网。

难关

当硬件碰上设计,Quanttus遇到了来自科学方面的巨大挑战,利用可穿戴设备持续监测血压的难度远远超过了众人的预期。

对于创业者来说,最大的争议是如何测量血压。科学界并不认可“黄金标准”可以被应用于家用设备中,专家认为病人必须到医院里去测量血压。

病人在使用充气血压测量仪时需要静坐,但是可穿戴设备需要在人们移动的过程中测量血压,而且当人们在锻炼、紧张、进食时,血压是在不断变化的,因此,精准的测量是很有难度的。

将监测设备设计成一款手表也是一个挑战,因为血压的最佳测量位置是最靠近心脏的上臂而不是手腕。

更大的挑战是个人身体的差异性,毕竟每个人动脉的硬化程度不同,手臂周围脂肪组织的量也不同。

最重要的是,Quanttus在几百人中进行临床实验后,结果并不尽如人意。AAMI等国际标准规定的可接受误差不能超过5 mm Hg,标准偏差不超过8 mm Hg。(因此,Menlo Ventures等投资公司会问创业者他们怎么接近这两个值。)

相关资料均显示,Quanttus无法达到这一标准。

Quanttus的一位雇员表示:“设备运行时会检测到一些信号,但它一旦失灵,我们根本找不到原因。”被访者们称,在5%到10%的案例中,他们使用的算法是无效的。

2014年,公司内部开始争辩是否应该推出第一款产品,哪怕它的技术还没有达到预期。硬件和设计团队很乐观的希望可以将产品推向市场。

但另一些人则认为第一款产品可以作为一个基础的健身追踪器,监测一些如步数、睡眠和心率等简单的数据,与此同时,团队还可以利用早期的用户数据继续研发血压监测设备。

然而,当时的董事会希望该设备继续定位于医疗应用,那么血压监测就是不可或缺的部分。

Quanttus当时的首席执行官Azim对此表示遗憾,他觉得公司是可以通过出售手表获益的,他提及过这样一个案例,一名员工通过佩戴Quanttus手表发现自己可能患有睡眠呼吸暂停症。

他说:“我们需要真实的用户数据,只要有足够的时间,我们的团队就能攻克这一难题。”

2015年春季,Azim离开Quanttus,Yoky Matsouka成为他的接班人。Matsouka曾供职于Nest和谷歌,这样的明星背景和学术声誉可能会为Quanttus带来转机,除此以外,她还为Quanttus提供了1000万美元左右的资金。

那个时候,Quanttus开始出现快速烧钱和人才流失的问题,尽管公司努力筹集资金,但他们并没有可靠的数据来说服那些投资者。几个月后,Matsouka也离开了公司。

此后,该公司并未存活多久。新任首席执行官Allison O"Hair开始设计一款名为Q Health的健康数据测量程序,但收效甚微。董事会对团队失去了信心,在外部顾问审查数据后,公司决定关门大吉。最终,Quanttus在2016年春季关闭。

Khosla对CNBC说:“尽管这个问题非常棘手,但却是很有价值的。就Quanttus而言,我们的失败在某种程度上是因为在技术还未成熟时,我们选择了放手。其实,技术本来就是一个难题,失败是不可避免的。”

重大机遇

曾经困扰Quanttus的问题仍然存在。

很多创企依旧面临两难的抉择:是该先发布一款健康追踪器,还是应该像寻求圣杯一样探索医用设备?前者会让他们面临在价格和营销预算方面被大公司碾压的风险,后者可能会使他们面临像Quanttus一样弹尽粮绝、走向失败的结果。

像苹果和Fitbit这样的大公司在研发医用设备的同时已经开始推出生活方式追踪器。据说,苹果多年来致力于医用设备研究,该公司计划在即将推出的第四版苹果腕表中安装医用级EKG传感器。

而Verily似乎更专注于可穿戴设备的临床测试,他们的设备被称为“学习手表”。这款设备目标仅用于临床实验,并不对外出售。

同时,该公司仍在继续研究如何利用可穿戴设备测量血压。

人们对脉冲传输和到达时间的研究兴趣依然不减,该理论认为,脉冲波可到达的测量点与血压之间有一定的联系。但是,目前的电子传感器很难确定电信号到达心脏的时间以及心脏接受命令后泵送血液的时间点。

还有一些团队打算使用雷达和微型机械压力传感器来解决这一问题。

Catherine Liao是一家叫做Blum.io的血压监测创企的联合创始人,他对这一问题的研究已经进行了四年。

Catherine认为血压监测设备的市场空间很大,因为它可以帮助病人了解自身对药物的反应。事实上,即使患有高血压的人,每年也只会测量几次血压,所以医生无法及时了解患者的情况,无法判断是否应该改变药量或者干脆停止用药。

她说:“很多因素都会影响血压的连续测量,我们对此知之甚少。”

Menlo Ventures的生命科学投资者Yap指出:“血压的测量结果在临床上是非常有用的,但是我们从未获得过大量连续的数据。”

Quanttus的投资人Stan Reiss说:“如果我们能设计一款可以预测心脏病的设备,怕是人人都会趋之若鹜吧。”

Khosla表示同意,他说:“这是一个亟待解决的既棘手又有价值的问题,一旦遇到有潜力的技术,我会立马投资。”